CV. El repentino aumento de una forma más transmisible de Ómicron sorprende a los científicos

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MEREDITH WADMAN, El repentino aumento de una forma más transmisible de Omicron sorprende a los científicos | Ciencia | AAAS (science.org)

Recopilado por Carlos Cabrera Lozada. Miembro Correspondiente Nacional, ANM puesto 16. ORCID: 0000-0002-3133-5183. 02/02/2022

El 7 de diciembre de 2021, cuando la variante Ómicron del coronavirus pandémico comenzó a golpear al mundo, los científicos identificaron oficialmente una cepa relacionada. BA.2 difería en aproximadamente 40 mutaciones del linaje original de Ómicron, BA.1, pero estaba causando tan pocos casos de COVID-19 que parecía un espectáculo secundario para su contraparte desenfrenada.

«Estaba pensando: ‘BA.1 tiene la sartén por el mango. Nunca volveremos a saber de BA.2′», recuerda Mark Zeller, epidemiólogo genómico del Instituto de Investigación Scripps. Ocho semanas después, dice: «Claramente ese no es el caso. … Estoy bastante seguro de que [BA.2] va a estar en todas partes del mundo, que va a barrer y será la variante dominante pronto en la mayoría de los países, si no en todos».

Zeller y otros científicos ahora están tratando de entender por qué BA.2 está explotando y qué significa su aparición para el aumento de Ómicron y la pandemia en general. Ya un informe del Reino Unido publicado la semana pasada y un gran estudio de hogares de Dinamarca publicado esta semana como una preimpresión dejan en claro que BA.2 es inherentemente más transmisible que BA.1, dejando a los científicos preguntándose cuál de sus distintas mutaciones confiere una ventaja.

Pero hasta ahora, BA.2 no parece estar enfermando a las personas más que BA.1, que a su vez representa menos riesgo de enfermedad grave que variantes como Delta y Beta. En Dinamarca, donde para el 21 de enero BA.2 representaba el 65% de los nuevos casos de COVID-19, «Vemos una disminución continua y pronunciada en el número de pacientes de la unidad de cuidados intensivos y … ahora una disminución en el número de ingresos hospitalarios relacionados con el SARS-CoV-2», dice Tyra Grove Krause, epidemióloga de enfermedades infecciosas de la agencia de salud pública del país. De hecho, el gobierno danés está tan seguro de que la variante no causará grandes trastornos que levantó casi todas las restricciones de la pandemia el 1 de febrero.

Aún así, algunos científicos predicen que BA.2 extenderá el impacto de Ómicron. «Supongo que veremos [BA.2] crear una cola de circulación de Ómicron sustancialmente más larga de lo que habría existido con solo [BA.1], pero que no impulsará la escala de epidemias que hemos experimentado con Ómicron en enero», tuiteó el biólogo computacional Trevor Bedford del Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson el 28 de enero. En Sudáfrica, BA.2 ya puede estar estancando la rápida disminución de nuevas infecciones observada después de que la ola Ómicron del país alcanzara su punto máximo en diciembre de 2021.

Aunque BA.2 representaba menos del 4% de todas las secuencias de Ómicron en la base de datos líder mundial de virus al 30 de enero, se ha identificado en 57 países, y el caso documentado más temprano data del 17 de noviembre en Sudáfrica. Es probable que ahora domine en la India, según Bijaya Dhakal, biólogo molecular del Laboratorio de Referencia Sónica en Austin, Texas, que examinó los datos de secuencia cargados desde ocho grandes estados indios. En el Reino Unido, la proporción de casos probables de BA.2 se duplicó del 2,2% al 4,4% en los 7 días que terminaron el 24 de enero.

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En los Estados Unidos, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades aún no están rastreando BA.2 por separado. Pero Bedford estima que representó el 7% de los nuevos casos en Estados Unidos al 30 de enero, frente al 0,7% del 19 de enero. «En cada país y a lo largo del tiempo, vemos que la tasa de crecimiento epidémico de Ómicron BA.2 es mayor que la de Ómicron BA.1», dice.

El informe de la semana pasada de la Agencia de Seguridad Sanitaria del Reino Unido (UKHSA) respalda esa evaluación en Inglaterra, encontrando que BA.2 se estaba extendiendo más rápido que BA.1 en todas las regiones donde había suficientes datos disponibles para hacer una evaluación. Los datos de UKHSA también muestran que a fines de diciembre de 2021 y principios de enero, la transmisión fue mayor entre los contactos domésticos de casos de BA.2, con un 13.4%, que en los contactos de otros casos de Ómicron (10.3%).

El estudio de Dinamarca, que secuencia el virus de prácticamente todas las personas que contraen COVID-19, pinta un panorama más dramático. En los hogares donde el primer caso fue BA.1, en promedio el 29% de otras personas en el hogar se infectaron. Cuando el primer caso fue BA.2, el 39% de los miembros del hogar estaban infectados.

Ya se sabía que Ómicron tenía mutaciones que lo ayudan a evadir los anticuerpos, pero los investigadores daneses también encontraron que BA.2 puede ser aún mejor para esquivar la inmunidad inducida por la vacuna: las personas vacunadas y potenciadas eran tres veces más susceptibles a infectarse con BA.2 que con BA.1. Las personas vacunadas pero no potenciadas eran aproximadamente 2.5 veces más susceptibles, y las personas no vacunadas 2.2 veces más susceptibles. Sin embargo, los primeros datos del Reino Unido mostraron que las personas vacunadas, si se las impulsaba, tenían aproximadamente el mismo nivel de protección contra las infecciones sintomáticas con BA.1 o BA.2: 63% y 70%, respectivamente.

En un hallazgo esperanzador e inesperado de Dinamarca, aquellos que fueron vacunados o vacunados y aumentados transmitieron BA.2 a los miembros del hogar con menos frecuencia, en relación con BA.1. No ocurrió lo mismo con las personas no vacunadas, que pasaron BA.2 a sus contactos domésticos a 2.6 veces la tasa a la que pasaron BA.1.

Por mucho que los científicos se preguntaran hace unas semanas si una infección previa con Delta u otra variante protegería a las personas de Ómicron en general, algunos ahora están buscando datos sobre si la primera oleada de Ómicron creó un escudo contra BA.2. «¿Hasta qué punto una infección por BA.1 lo protege contra la reinfección con BA.2?» Zeller pregunta. «Por lo que he visto en Dinamarca, no va a ser al 100%».

Los científicos también están investigando la capacidad de la variante para esquivar los anticuerpos inducidos por la vacuna en estudios de placas de laboratorio. Y la farmacéutica GlaxoSmithKline está probando su anticuerpo monoclonal, sotrovimab, fabricado con Vir Biotechnology, contra BA.2 en estudios de laboratorio. Es el único anticuerpo ampliamente autorizado que aún frustra a BA.1.

Los científicos señalan que BA.1 y BA.2 están tan separados en el árbol evolutivo como las variantes anteriores de preocupación, Alfa, Beta y Gamma, entre sí (ver gráfico, a continuación). Algunos incluso piensan que BA.2 ni siquiera debería considerarse Ómicron. «Espero que en un futuro cercano BA.2 tenga su propia variante de preocupación [etiqueta] porque la gente asume que es muy similar a lo que no es», dice Zeller.

No tan similar

Como sugiere esta representación del árbol evolutivo del SARS-CoV-2, las cepas BA.1 y BA.2 de la variante Ómicron son tan genéticamente distintas como las variantes anteriores Alfa, Beta y Gamma entre sí.

BA.2 no tiene todas las mutaciones que ayudan a BA.1 a evitar la detección inmune, pero tiene algunas que su hermano no tiene. Thomas Peacock, virólogo del Imperial College de Londres, señala que la mayoría de las diferencias se encuentran en un área de la proteína espiga, llamada dominio N-terminal (NTD), que alberga objetivos de anticuerpos. «Lo que no sabemos es: solo porque hay cambios, ¿son cambios que realmente hacen algo?», dice Emma Hodcroft, epidemióloga molecular de la Universidad de Berna.

Pero una diferencia de NTD, una deleción en los aminoácidos 69 y 70 que está presente en BA.1 y no en BA.2, podría dar a los investigadores una herramienta para monitorear la propagación de la cepa emergente de Ómicron. Ciertas pruebas de reacción en cadena de la polimerasa del SARS-CoV-2 detectan tres secuencias genéticas del virus, pero la mutación en el gen NTD de BA.1 elimina uno de esos objetivos. Las pruebas de reacción en cadena de la polimerasa recogen los tres objetivos en BA.2, proporcionando un proxy para distinguir las cepas de Ómicron si no hay una secuencia completa del virus.

La forma en que nacieron las cepas hermanas también preocupa a los científicos. La evolución viral en un solo paciente inmunocomprometido es una teoría, dice Andrew Rambaut, biólogo evolutivo de la Universidad de Edimburgo. «Es posible que la infección a largo plazo pueda producir mucha diversidad dentro de un solo individuo. Podría estar compartimentado. Así que diferentes variantes que viven en diferentes partes del cuerpo». Ambas cepas de Ómicron también podrían haber evolucionado en animales infectados con SARS-CoV-2 adaptado a los humanos, y luego propagarse de nuevo a las personas.

Por qué BA.2 está surgiendo solo ahora es un misterio más, dice Hodcroft. Ella especula que un factor tan simple como qué Ómicron atrapó un vuelo anterior fuera de Sudáfrica, donde ambas cepas fueron identificadas por primera vez, puede ser la explicación. «BA.2 puede haber estado atrapado por un poco más de tiempo. Pero cuando finalmente salió y comenzó a extenderse, comenzó a mostrar que puede superar a su hermana mayor».

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