Viruela del mono, COVID-19, SIDA: ¿hemos progresado tan poco?

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Gregg Gonsalves. Naturaleza 609, 443 (2022), doi: https://doi.org/10.1038/d41586-022-02917-z

Contribución al Portal: Dr. José Esparza, Miembro Correspondiente Extranjero de la Academia Nacional de Medicina de Venezuela. 14/09/2022

Las muertes y los sufrimientos no son un fracaso de la tecnología o el conocimiento, sino un fracaso de la voluntad.

Cuando era joven, vi una epidemia inundar los cuerpos de docenas de personas que conocía y amaba, llevándoselas mientras muchas personas se ocupaban alegremente de los asuntos ordinarios de sus vidas. A partir de la década de 1980, la epidemia de SIDA, como dijo el difunto activista Vito Russo, fue «como vivir una guerra que está sucediendo solo para aquellas personas que están en las trincheras».

Cuarenta años después, como epidemiólogo, vuelvo a ser testigo de un flagelo viral que ataca a mi comunidad de hombres homosexuales. La viruela del mono humano alguna vez se limitó en gran medida a regiones endémicas de África occidental y central, pero ahora se han registrado más de 50,000 casos en casi 100 países desde mayo de 2022, predominantemente entre hombres que tienen relaciones sexuales con hombres. Al igual que con la epidemia de SIDA, las respuestas lentas de los gobiernos y las instituciones internacionales, además de la homofobia absoluta y la torpeza burocrática, han obstaculizado los esfuerzos para contener el brote.

Muy a menudo, la humanidad tiene la capacidad de prevenir y tratar enfermedades infecciosas; no hacerlo es una opción política.¿Cansado de que la ciencia sea ignorada? Hazte político

Yo y otros pasamos semanas clamando por un mejor acceso a las pruebas de viruela del mono, que, aquí en los Estados Unidos, estaban centralizadas en los departamentos de salud estatales, hasta que los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades finalmente permitieron que los vendedores comerciales ofrecieran pruebas. Mientras cientos de hombres homosexuales esperaban en filas para recibir vacunas desarrolladas por la compañía de biotecnología Bavarian Nordic, con sede en Hellerup, Dinamarca, la Autoridad de Investigación y Desarrollo Biomédico Avanzado de los Estados Unidos se sentó en 300,000 dosis de propiedad estadounidense almacenadas en Copenhague. En agosto, el gobierno de Estados Unidos decidió, en lugar de buscar una ampliación inmediata de la producción de vacunas, dividir las dosis en quintas, administradas por vía intradérmica. La medida no estuvo exenta de polémica.

Mientras tanto, el jefe de la Organización Mundial de la Salud tuvo que anular su propio comité asesor de disputas para declarar la viruela del mono como una emergencia de salud pública mundial.

En 2018, dije, «las enfermedades infecciosas siempre estarán con nosotros, pero las epidemias son una creación humana», reflexionando sobre los brotes de ébola que luego se propagan en África occidental, la importación de cólera a Haití por parte de las fuerzas de paz de las Naciones Unidas en 2010 y la epidemia de SIDA. La respuesta al SIDA, el ébola, el cólera, la viruela del mono y cualquier cantidad de enfermedades desatendidas, incluidas las principales causas de muerte como la tuberculosis, no es mera negligencia. Es una política pública que abarca el sufrimiento y la muerte. Incluso nuestro lenguaje es una evasión. La frase «enfermedades desatendidas» evade la pregunta: ¿descuidadas por quién?

Basta con mirar la rendición de Estados Unidos al COVID-19, con 400-500 personas que siguen muriendo allí cada día; los que están en el poder decidieron que hay personas que son simplemente prescindibles. Supuestamente, como ha dicho el presidente de Estados Unidos, Joe Biden, estamos cansados de la pandemia. Sin embargo, no nos molesta mucho la carnicería humana. Podríamos hacer más, pero hemos decidido no hacerlo.Las victorias contra el sida tienen lecciones para la COVID-19

Estados Unidos gasta relativamente poco en salud pública, menos de 2 centavos por cada dólar gastado en atención médica, y deja que la medicina clínica recoja los pedazos cuando las personas terminan en el hospital. Ha cosechado un desastre por la falta de inversión en protecciones sociales. Incluso con un enorme gasto en atención médica, Estados Unidos se ubica alrededor de los años 40 cuando los países se enumeran por esperanza de vida, detrás de muchos países mucho más pobres, porque la salud está determinada por factores sociales y económicos que aquellos de nosotros en el país preferiríamos no reconocer. Y aunque hemos ignorado la viruela del mono durante décadas en África, este virus, junto con el SARS-CoV-2 y el VIH, muestra cómo los microbios tienen una forma de hacer que el mundo sea muy pequeño sin un lugar donde esconderse.

Como científicos, como clínicos, como expertos en salud pública, hacemos nuestro trabajo en nuestros laboratorios, al lado de la cama, en nuestras computadoras portátiles. Aprendemos mucho sobre la enfermedad y desarrollamos vacunas y tratamientos para los pacientes que llegan a nuestras clínicas. Pero tal vez tengamos que hacer más.

Algunos podrían irritarse ante la idea de que los investigadores también deben ser defensores. Pero la historia de la salud pública y la medicina muestra que algunos de nuestros mayores logros no fueron tecnológicos. Sucedieron cuando presionamos por lo que era correcto: las campañas de saneamiento del siglo XIX, la lucha por los programas nacionales de atención médica en toda Europa en el siglo XX, los grandes programas sociales de las décadas de 1930 y 1960 en los Estados Unidos que ampliaron nuestra red de seguridad, la lucha por el acceso a los medicamentos contra el SIDA en África en el siglo XXI. Estos logros, en parte, fueron gracias a nosotros. Los científicos hicieron grandes cosas, lo que hizo que las personas fueran más saludables y felices, y les permitieron vivir más tiempo.

Los últimos meses y años han sido un desafío. Pongámonos a la altura. La búsqueda de establecer la atención médica para todos, de lograr protecciones sociales para hacer de lo básico en la vida más que un lujo, y de servir a las comunidades marginadas y desatendidas no se ha completado, aunque muchos han luchado por estos objetivos durante años. De hecho, en muchos lugares, se consideran incompatibles con lo que demasiados piensan como «economía prudente» y «buena gobernanza».

La idea de que las intervenciones médicas son todo lo que la humanidad necesita para mantenerse a salvo, o que la preparación para una pandemia puede existir sin abordar las debilidades fundamentales en la forma en que vivimos, nos dejará más que decepcionados: nos hará vulnerables una vez más al próximo virus que se extiende por todo el mundo y a la lenta ebullición del cambio climático. Durante demasiado tiempo, hemos estado demasiado dispuestos a sacrificar a la gente para proteger el status quo. Algunos virus pueden ser mortales, pero necesitan nuestra ayuda para causar estragos.

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