Adopte lo que puede ser la tecnología verde más importante de la historia. Podría salvarnos a todos

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George Monbiot, Adopte lo que puede ser la tecnología verde más importante de la historia. Podría salvarnos a todos | George Monbiot | El Guardián (theguardian.com)

Recopilado por  José Luis Cevallos González. Miembro Correspondiente Nacional, ANM puesto 4. 26/11/2022

No importa el factor asco: la fermentación de precisión podría producir nuevos alimentos básicos y poner fin a nuestra dependencia de la agricultura.

¿Qué hacemos ahora? Después de 27 cumbres y ninguna acción efectiva, parece que el verdadero propósito era mantenernos hablando. Si los gobiernos se tomaran en serio la prevención del colapso climático, no habría habido Cops 2-27. Los principales problemas se habrían resuelto en la COP1, ya que la crisis del agotamiento del ozono fue en una sola cumbre en Montreal.

Nada se puede lograr ahora sin la protesta masiva, cuyo objetivo, como el de los movimientos de protesta antes que nosotros, es alcanzar la masa crítica que desencadena unpunto de inflexión social. Pero, como todos los manifestantes saben, esto es solo una parte del desafío. También necesitamos traducir nuestras demandas en acción, lo que requiere un cambio político, económico, cultural y tecnológico. Todos son necesarios, ninguno es suficiente. Sólo juntos pueden equivaler al cambio que necesitamos. Centrémonos por un momento en la tecnología. Específicamente, lo que podría ser la tecnología ambiental más importante jamás desarrollada: la fermentación de precisión.

La fermentación de precisión es una forma refinada de elaboración de cerveza, un medio para multiplicar microbios para crear productos específicos. Se ha utilizado durante muchos años para producir medicamentos y aditivos alimentarios. Pero ahora, en varios laboratorios y algunas fábricas, los científicos están desarrollando lo que podría ser una nueva generación de alimentos básicos.

Los desarrollos que encuentro más interesantes no utilizan materias primas agrícolas. Los microbios que crían se alimentan de hidrógeno o metanol, que se puede hacer con electricidad renovable, combinada con agua, dióxido de carbono y una cantidad muy pequeña de fertilizante. Producen una harina que contiene aproximadamente 60% de proteína, una concentración mucho más alta que cualquier cultivo importante puede lograr (la soja contiene 37%, garbanzos, 20%). Cuando se crían para producir proteínas y grasas específicas, pueden crear reemplazos mucho mejores que los productos vegetales para carne, pescado, leche y huevos. Y tienen el potencial de hacer dos cosas asombrosas.

El primero es reducir en un grado notable la huella de la producción de alimentos. Un documento estima que la fermentación de precisión con metanol necesita 1.700 veces menos tierra que el medio agrícola más eficiente para producir proteínas: la soja cultivada en los Estados Unidos. Esto sugiere que podría usar, respectivamente, 138,000 y 157,000 veces menos tierra que los medios menos eficientes: la producción de carne de res y cordero. Dependiendo de la fuente de electricidad y las tasas de reciclaje, también puede permitir reducciones radicales en el uso del agua y las emisiones de gases de efecto invernadero. Debido a que el proceso está contenido, evita el desbordamiento de desechos y productos químicos en el mundo en general causado por la agricultura.

Cultivo de soja en Canadá
«Un documento estima que la fermentación de precisión con metanol necesita 1.700 veces menos tierra que el medio agrícola más eficiente para producir proteínas: la soja cultivada en los Estados Unidos». Fotografía: Creative Touch Imaging Ltd/NurPhoto/REX/Shutterstock

Si la producción ganadera es reemplazada por esta tecnología, crea lo que podría ser la última gran oportunidad para evitar el colapso de los sistemas de la Tierra, es decir, la restauración ecológica a gran escala. Al reforestar las vastas extensiones ahora ocupadas por el ganado (con mucho, el mayor de todos los usos humanos de la tierra) o por los cultivos utilizados para alimentarlos, así como los mares que se arrastran o redes de enmalle hasta la destrucción, y restaurando bosques, humedales, sabanas, pastizales naturales, manglares, arrecifes y fondos marinos, podríamos detener la sexta gran extinción y reducir gran parte del carbono que hemos liberado a la atmósfera.

La segunda posibilidad asombrosa es romper la extrema dependencia de muchas naciones de los alimentos enviados desde lugares distantes. Las naciones en el Medio Oriente, el norte de África, el Cuerno de África y América Central no poseen suficiente tierra fértil o agua para cultivar suficientes alimentos propios. En otros lugares, especialmente en partes del África subsahariana, una combinación de degradación del suelo, crecimiento de la población y cambio en la dieta anula cualquier aumento en el rendimiento. Pero todas las naciones más vulnerables a la inseguridad alimentaria son ricas en algo más: la luz del sol. Esta es la materia prima necesaria para mantener la producción de alimentos basada en hidrógeno y metanol.

La fermentación de precisión está en la parte superior de su curva de precios y tiene un gran potencial para reducciones pronunciadas. La agricultura de organismos multicelulares (plantas y animales) está en la parte inferior de su curva de precios: ha llevado a estas criaturas a sus límites, ya veces más allá. Si la producción se distribuye (lo cual creo que es esencial), cada ciudad podría tener una cervecería microbiana autónoma, haciendo alimentos baratos ricos en proteínas adaptados a los mercados locales. Esta tecnología podría, en muchas naciones, brindar seguridad alimentaria de manera más efectiva que la agricultura.

Hay cuatro objeciones principales. El primero es «¡Qué asco, bacterias!» Bueno, duro, los comes con cada comida. De hecho, introducimos deliberadamente los vivos en algunos de nuestros alimentos, como el queso y el yogur. Y eche un vistazo a las fábricas intensivas de animales que producen la mayor parte de la carne y los huevos que comemosylos mataderos que los sirven, los cuales la nueva tecnología podría hacer redundantes.Anuncio

La segunda objeción es que estas harinas podrían usarse para hacer alimentos ultraprocesados. Sí, como la harina de trigo, podrían. Pero también se pueden usar para reducir radicalmente el procesamiento involucrado en la fabricación de sustitutos de productos animales, especialmente si los microbios son editados genéticamente para producir proteínas específicas.

Esto nos lleva a la tercera objeción. Existen problemas importantes con ciertos cultivos genéticamente modificados, como el maíz Roundup Ready, cuyo objetivo principal era ampliar el mercado de un herbicida patentado, y el dominio de la empresa que lo producía. Pero los microbios GM se han utilizado sin controversia en la fermentación de precisión desde la década de 1970 para producir insulina, el sustituto del cuajo quimosina y vitaminas. Existe una crisis de contaminación genética real y aterradora en la industria alimentaria, pero surge de los negocios como de costumbre: la propagación de genes de resistencia a los antibióticos de los tanques de purines de ganado, en el suelo y de ahí en la cadena alimentaria y el mundo vivo. Paradójicamente, los microbios transgénicos ofrecen nuestra mejor esperanza de detener la contaminación genética.

La cuarta objeción tiene más peso: el potencial de estas nuevas tecnologías para ser capturadas por unas pocas corporaciones. El riesgo es real y debemos comprometernos con él ahora, exigiendo una nueva economía alimentaria que sea radicalmente diferente de la existente, en la que ya se ha producido una consolidación extrema. Pero este no es un argumento en contra de la tecnología en sí, como tampoco la peligrosa concentración en el comercio mundial de granos (el 90% de ella en manos de cuatro corporaciones) es un argumento en contra del comercio de granos, sin el cual miles de millones morirían de hambre.

El verdadero punto de fricción, creo, es la neofobia. Conozco personas que no tendrán un horno de microondas, ya que creen que dañará su salud (no lo hace), pero que sí poseen una estufa de leña, que sí lo hace. Defendemos lo viejo y vilipendiamos lo nuevo. La mayor parte del tiempo, debería ser al revés.

He dado mi apoyo a una nueva campaña, llamada Reboot Food, para defender las nuevas tecnologías que podrían ayudarnos a salir de nuestra desastrosa espiral. Esperamos fermentar una revolución.

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