Primer ensayo controlado en humanos muestra que reducir calorías mejora la salud y la longevidad

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Shelly Fan, First Controlled Human Trial Shows Cutting Calories Improves Health, Longevity (singularityhub.com)

Recopilado por Carlos Cabrera Lozada. Miembro Correspondiente Nacional, ANM puesto 16. ORCID: 0000-0002-3133-5183. 07/01/2022 

Para algunos investigadores del envejecimiento, el secreto de la longevidad es simple: comer menos.

Décadas de investigación han demostrado que restringir moderadamente las calorías, sin ninguna otra intervención, aumenta la vida útil saludable en moscas, gusanos y ratones. Sin embargo, mencione la restricción calórica, o «CR», en humanos en cualquier foro de longevidad, y desencadenará un debate furioso entre defensores acérrimos y disidentes apasionados.

La razón también es simple: solo tenemos teorías, pero carecemos de datos suficientes en humanos. Es extremadamente difícil realizar una prueba que obligue a las personas a reducir constantemente sus calorías de manera controlada. Después de todo, pocas personas quieren seguir consistentemente una dieta estricta. Y si el truco funciona, es aún más difícil averiguar por qué. Pero si podemos echar un vistazo a los fundamentos biológicos de la restricción calórica, podríamos activar artificialmente «programas» moleculares que aumentan la vida útil, mientras cerramos aquellos que son perjudiciales para una larga vida saludable.

Traducción: podemos comer nuestro pastel y tener longevidad (y otra rebanada de pastel) también.

El ensayo Comprehensive Assessment of Long-term Effects of Reducing Intake of Energy es el primer estudio controlado de RC en el promedio de Joe. Dirigido por científicos de la Universidad de Yale y Pennington Biomedical Research, el ensayo encontró que reducir las calorías en un mero 14 por ciento durante 2 años, aproximadamente un panecillo menos por día, confirió múltiples beneficios para la salud conocidos por combatir el envejecimiento.

La fuente de la juventud parecía provenir de una proteína en la unión entre el metabolismo y la inmunidad, que cayó precipitadamente después de la dieta.

«Dos años de restricción calórica modesta reprogramaron las vías en las células grasas que ayudan a regular la forma en que las mitocondrias generan energía, las respuestas antiinflamatorias del cuerpo y potencialmente la longevidad», dijo el autor del estudio, el Dr. Eric Ravussin. «En otras palabras, la restricción calórica reconfigura muchas de las respuestas metabólicas e inmunes que aumentan la vida útil y la salud».

Yendo un paso más allá, el equipo desactivó la proteína en ratones. Sin reducir las calorías, los roedores tenían menos inflamación asociada con el envejecimiento y un timo más eficiente, un órgano que produce células inmunes, y un metabolismo en comparación con sus pares de edad similar.

«La RC ha sido una piedra angular de la biología del envejecimiento durante décadas», dijeron los doctores Timothy Rhoads y Rozalyn Anderson de la Universidad de Wisconsin-Madison, que no participaron en el estudio. Pero, continuaron, dejando de lado las recomendaciones de estilo de vida, la clave es descubrir por qué funciona. Al hacerlo, podemos descubrir qué nos hace vulnerables al envejecimiento y qué nos hace más fuertes.

Hablemos de peso

CALERIE es un estudio considerable, tanto en objetivos como en alcance. El objetivo general es agregar datos sólidos al debate de larga duración: ¿la restricción calórica retrasa los signos del envejecimiento en los humanos?

Luego viene el mapeo de la triple danza entre la «santísima trinidad» de restricción calórica, inflamación e inmunidad: ¿cómo bailan tango para controlar la longevidad? Estudios anteriores encontraron que reducir las calorías en ratones a veces aumentaba sus posibilidades de infección. Pero otros encontraron que redujo la inflamación relacionada con la edad para ayudar a preservar la función del tejido.

«Aquí nos preguntamos: ¿qué está haciendo la restricción calórica a los sistemas inmunológico y metabólico y si es realmente beneficiosa, cómo podemos aprovechar las vías endógenas [dentro del cuerpo] que imitan sus efectos en los humanos?» dijo el autor principal, el Dr. Vishwa Deep Dixit.

El estudio tomó un camino notablemente diferente al de investigaciones anteriores sobre la restricción calórica. En lugar de comenzar con animales de laboratorio (moscas, gusanos y ratones), el equipo fue directamente a 200 voluntarios humanos. Primero establecieron la ingesta calórica inicial en los participantes durante dos semanas utilizando un método estricto que calcula cuánta energía ingieren en comparación con cuánto gastan. Luego, los participantes fueron seguidos durante seis meses con estrictas pruebas de laboratorio de su composición corporal: músculo versus grasa, por ejemplo. La línea de base establecida, algunos participantes redujeron sus calorías en aproximadamente un 14 por ciento durante los próximos dos años, mientras comían lo que querían.

Estudios previos en roedores que redujeron sus calorías a casi la mitad dieron como resultado una mejor función de su timo y células T inmunes, así como una caída en las moléculas que promueven la inflamación. El equipo preguntó si lo mismo era posible en humanos sin una caída drástica e insostenible de calorías.

Dijeron, en resumen, que sí.

Usando la resonancia magnética, el equipo encontró que la restricción calórica aumentó el tamaño del timo en las personas que redujeron las calorías. Una pequeña mancha que se encuentra entre los pulmones, el timo es crítico para la función inmune, actuando como una cuna para las poderosas células inmunes. Con la edad, el timo se reduce rápidamente de tamaño, lo que a su vez hace que los ancianos sean más propensos a las infecciones.

Para cuando los adultos sanos tienen hasta los 40 años, explicó Dixit, aproximadamente el 70 por ciento del timo ya es graso y no funcional.

La restricción calórica no solo preservó el tamaño del timo; también aumentó su función, con una producción mucho mayor de células T inmunes. El grupo de control, que no restringió las calorías, no obtuvo ningún beneficio del timo o del sistema inmunitario. «El hecho de que este órgano pueda ser rejuvenecido es, en mi opinión, impresionante porque hay muy poca evidencia de que esto suceda en humanos», dijo Dixit. «Que esto sea posible es muy emocionante».

Hablemos por qué

Dejando a un lado la función del timo, las personas que hacían dieta también tenían menos neumáticos grasos alrededor de sus cinturas, mejores reacciones a la insulina y vasos sanguíneos y corazones más saludables.

Profundizando, el equipo preguntó por qué reducir las calorías, algo relacionado con el metabolismo, tiene un impacto en el sistema inmunológico y la longevidad saludable. El trabajo en roedores mostró previamente que las células grasas son actores centrales en la inflamación y la inmunidad. Aquí, los investigadores tomaron muestras de las células grasas de los participantes y programaron exhaustivamente su expresión génica para echar un vistazo a las vías biológicas activadas.

Con la pantalla, se acercaron a un gen, PLA2G7, que se apagó dramáticamente con la dieta. Un bocado de un nombre, el gen es algo así como un misterio, con sus funciones biológicas no muy conocidas. Con algunas investigaciones serias, el equipo encontró un papel tenue para la proteína que produce el gen: podría conectarse con moléculas grasas que impulsan la inflamación. Rótula el gen, y puede desactivar la inflamación, pero activar la longevidad.

Probando su teoría, el equipo eliminó PLA2G7 en ratones. Sorprendentemente, eliminar este gen redujo drásticamente la obesidad en ratones con una dieta alta en grasas. Las moléculas inflamatorias que circulaban en su sangre disminuyeron drásticamente, y los ratones tenían un mejor perfil inmunológico general. Equivalente a aproximadamente 70 años de edad humana, el timo de los ratones ancianos floreció en la vejez, con una masa mucho mayor.

¿Vamos a reducir las calorías?

CALERIE es uno de los primeros estudios que muestra que reducir las calorías solo un poco en humanos aumenta las funciones que normalmente disminuyen con el envejecimiento. El ensayo, ahora en su segunda fase, no es perfecto: aún no sabemos las consecuencias a largo plazo de reducir las calorías, o qué sucede cuando las personas vuelven a su ingesta calórica normal. Porque seamos sinceros: es extremadamente difícil mantener una dieta durante años.

Pero lo más importante es que el estudio abrió una ruta nueva y poco ortodoxa hacia la investigación de la longevidad. Al estudiar primero un tratamiento potencial en personas y luego probar el por qué en animales de laboratorio, en lugar de al revés, ahora hemos descubierto un nuevo impulsor para los beneficios de la restricción calórica. Y si, como concluye el estudio, la clave para combatir el envejecimiento radica en la intersección entre el metabolismo y el sistema inmunológico en los humanos, más «estudios similares pueden apuntarnos a objetivos potenciales que pueden mejorar la función inmune, reducir la inflamación y potencialmente incluso mejorar la vida saludable», dijo Dixit. Tal vez sin tener que hacer dieta.

Ahora, ¿qué tal esa segunda rebanada de pastel?

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